Laatste nieuws

Testen met Max Verstappen

Alle nieuwsberichten / Alle reportages / 3 maart 2018

Na drie Grand Prix-overwinningen is Max Verstappen klaar voor een titelaanval. Is zijn Red Bull daar ook klaar voor? Octane zocht Team Verstappen op tijdens de voorseizoenstests in Barcelona.

Eerst even terug naar augustus 2014, het decor was het Red Bull Energy Station op het circuit van Spa-Francorchamps. Octane raakte in gesprek met een veelbelovende 17-jarige coureur die op weg was naar de tweede plaats in het Europees kampioenschap Formule 3. Zijn talent was ook anderen opgevallen, want de goedlachse jongen was zojuist geïntroduceerd als Red Bull-junior en bekendgemaakt als Toro Rosso-aanwinst voor 2015. Hij praatte ronduit en gemakkelijk, alsof hij zojuist géén hectische persconferentie met een spervuur van vragen had doorstaan. Sowieso kwam hij over als een jonge man van ergens in de twintig. Alleen de volstrekte openheid van de tiener straalde nog van zijn gezicht af.

“Het is altijd moeilijk om een carrière precies in de banen te leiden die je voor ogen hebt”, zegt de twintiger Max Verstappen nu, ruim drie jaar later, in de paddock van het circuit van Barcelona. We hebben ‘m zojuist gevraagd of hij destijds had verwacht dat hij 2018 zou beginnen als drievoudig Grand Prix-winnaar. “Ik had toen echt geen duidelijk omlijnde verwachtingen van de toekomst. Maar ik ben blij met hoe het gegaan is. Ik wil altijd meer, maar laten we eerlijk zijn: het had ook een stuk slechter gekund.”

Octane was destijds in Spa omdat dat het Waalse circuit eindpunt was van een test met de Q50 van Infiniti, destijds hoofdsponsor van Red Bull Racing (zie Octane 012). En nu heeft RBR opnieuw een autofabrikant die geen motoren levert, maar wel als titelsponsor aantreedt: Aston Martin. Het Britse sportwagenmerk brengt niet alleen geld mee – en twee DB11’s als bedrijfsauto’s voor Max Verstappen en Daniel Ricciardo. Het begon enkele jaren geleden met Red Bull óók aan een zeer ambitieus hypercarproject: de Valkyrie (zie Start Nieuws). Teambaas Christian Horner ziet om die reden een groot verschil met de eerdere samenwerking met Infiniti. “We hebben ons toen nooit bemoeid met het ontwerp van nieuwe Infiniti’s, maar nu is er een gezamenlijk ontwerpteam bezig geweest aan de Valkyrie, geleid door ‘onze’ Adrian Newey. Aston Martin is bovendien klein en wendbaar als autofabrikant, ook dat past erg goed bij ons.”

Maar er lonkt méér voor Aston Martin. In 2021 wordt er een nieuw motorreglement ingevoerd voor de Formule 1, een reglement dat dit voorjaar in steen moet worden gebeiteld. “Het worden spannende maanden”, zegt Horner, die ook nog de optie openhoudt dat Honda volgend jaar de motorleverancier van Red Bull wordt. “Wij vinden de huidige motorformule te dominant in de totale kosten. Ook bij de relevantie voor de openbare weg heb ik mijn vraagtekens, want hoe relevant is een V6 over vijf jaar eigenlijk als elektrisch de toekomst is? Formule 1 draait om emotie en geluid – en de coureur moet de held zijn, niet een team van ingenieurs dat aan een heel dure en ingewikkelde motor werkt. Ik zie daarom liever een V10 of zelfs V12 met hoge toeren. Kijk ook naar de Valkyrie. We hadden net als in de Formule 1 voor een hybride V6 kunnen kiezen, maar bij een hypercar staat emotie net zo centraal.” Horner hoopt op een sleutelrol voor Liberty Media, de nieuwe eigenaar van de F1-rechten, want de Amerikanen zijn een drijvende kracht achter de toegenomen publieksvriendelijkheid van het afgelopen jaar. “Hun wittebroodsweken zijn voorbij, nu komt het er op aan. Nu moeten ze met de FIA hard werken aan een reglement waarop de fans zitten te wachten.”

“Wij willen het in ieder geval héél graag”, zegt Miles Nurnberger over de kans dat Aston Martin als motorleverancier terugkeert in de Formule 1, na in 1959-’60 als constructeur actief te zijn geweest. Nurnberger is Creative Director of Exterior Design van Aston Martin en in Barcelona aanwezig om namens het Britse automerk te spreken. Hij is het helemaal met Horner eens. “Maar inderdaad: wel op voorwaarden die voor ons interessant zijn. Onze belangrijkste wens is betaalbaarheid. De motoren zijn nu veel te complex, die kosten kunnen wij als klein merk niet ophoesten. Maar wordt er gekozen voor een simpele en pure racemotor? Dan zijn wij erbij.”

Voorlopig moet Max Verstappen het doen met de krachtbron van Renault, die dit jaar opnieuw de naam van horlogemaker TAG Heuer op het kleppendeksel heeft. De RB14 is de nieuwe auto waarin de Renault-motor huist, het resultaat van zes maanden werk op zesduizend machines, die in totaal 13.000 onderdelen hebben gefabriceerd en geassembleerd. “Ik heb geen speciale verwachtingen voor 2018”, zegt hij als hij de hamvraag krijgt voorgeschoteld. “Ja, ik wil natuurlijk alles winnen, maar zo werk ik niet! Eerst maar eens zien of de auto echt goed is en dat weten we pas na de tests. Ik vermoed wel dat de top-drie van Mercedes, Ferrari en Red Bull hetzelfde blijft. En ik denk dat McLaren weleens een gevaar zou kunnen worden nu zij ook de Renault-motor hebben.”

Er heerst in Barcelona nog veel geheimzinnigheid rondom de auto. Foto’s maken is verboden, er staan schermen voor de pitboxen – en dat geldt niet alleen voor Red Bull. Elk team loopt zijn schema af en probeert nieuwe dingen uit die de concurrentie liever niet van dichtbij mag zien. De testtijd is kostbaar: twee keer vier dagen in Barcelona, daarna gaan de auto’s al op het vliegtuig naar Australië voor het openingsweekend van het seizoen. Privétests zijn al sinds jaar en dag verboden. En door de kou – zelfs sneeuw! – in de eerste testweek is de nuttige rijtijd alleen maar minder geworden. Niets wordt daarom aan het toeval overgelaten. Tijdens het bezoek aan de Red Bull-garage valt op hoeveel aandacht het team aan de kleinste dingen besteedt. Elke keer als de auto de garage heeft verlaten, wordt de vloer geveegd en geboend. Het asfalt voor de ingang van de pitbox wordt keer op keer met bladblazers stofvrij gemaakt. En dan is er nog aandacht die we niet meteen zien. Er mogen volgens de regels maar 60 mensen rondom de auto actief zijn en daarvan zitten er bij Red Bull zo’n 40 in het ‘Tree House’ achter de garages. Daar werken engineers volop aan data-analyse. Bovendien is er een real-time-verbinding met het hoofdkwartier in Milton Keynes. Daar staan nog grotere computers, die nog eens een substantieel deel van de in totaal 850 medewerkers aan het werk zetten. Red Bull is het jaar in ieder geval goed begonnen, vindt teambaas Christian Horner. In eerdere jaren was het team steeds nét op tijd klaar voor de eerste test, deze keer was er tijd over. Bewust, zegt Horner. “We hebben onze planning twee weken ingekort, zodat we vooraf een shakedown op Silverstone konden doen en niet geheel onvoorbereid in Barcelona zouden aankomen. Nu lagen we al meteen vóór op schema: de eerste dag wilden we 100 ronden voltooien en ’s ochtends hadden we er al 73 op zitten.”

Jos Verstappen zorgt intussen voor het familiegevoel. Hij is ook van de partij in Barcelona en probeert net als in vorige jaren zo veel mogelijk bij de races van zijn zoon aanwezig te zijn. “Ik vind wel dat er altijd iemand bij Max moet zijn om hem te steunen.” De RB14 is in zijn ogen een prachtige auto. “Hoe hij het echt gaat doen, is de vraag, maar hij ziet er érg goed uit – die lijnen, alle details.” Hij houdt sowieso van de nieuwste auto’s en niet zozeer van de klassieke F1-auto’s, vertelt hij als hij hoort aan welke raceauto’s Octane doorgaans aandacht besteedt. “Ja, de Lotussen in JPS-kleuren en de Williams’en met Saudia-sponsoring – die vond ik mooi. Maar ik heb vooral wat met deze auto’s. Dat komt ook doordat Max erin rijdt, daardoor voel ik er meer bij. We krijgen elke auto waarin hij heeft geracet. En alle karts en helmen van vroeger – ik heb ze allemaal. Ja, ik zou zo een museum kunnen openen!”

Junior memoreert intussen aan een andere gezamenlijke droom van vader en zoon. Die komt ter tafel als hij wordt gevraagd of hij net als Fernando Alonso ooit eens aan Le Mans zou willen deelnemen. Je zou zeggen dat een coureur van 20 jaren jong met de wereldtitel voor ogen niet met dat idee speelt en Le Mans meer iets voor de veteranen onder de F1-coureurs vindt. Maar nu ook Lance Stroll – twee jaar jonger dan Verstappen – als actieve F1-coureur aan de 24 Uur van Daytona heeft deelgenomen, is de gedachte zo gek niet meer. Dat blijkt Verstappen zelf ook te vinden. “Het lijkt me prachtig. Daytona boeit me minder, maar Le Mans is echt speciaal. Maar… ik wil ’t alleen samen met mijn vader doen. Ja, dáárvoor zou hij zo weer gaan racen, serieus! Hij heeft het eerder gedaan, weet hoe geweldig het is. Als hij samen met mij een team zou kunnen vormen, pakt hij zo de handschoen op.” Zou hij op die manier de rechtstreekse vergelijking met zijn vader willen aangaan? Want had Max ooit gedacht dat hij beter zou worden dan Jos? “Béter? Dat is een groot woord. Dat weet ik juist niet. Ik heb nooit tegen hem gereden of samen met hem in een team gezeten. Vergeet ook niet dat hij er altijd hard aan heeft gewerkt om mij beter te maken. Zijn ervaring is voor mij enorm belangrijk geweest.” Die vader koos al vroeg voor een Nederlandse racelicentie voor zijn in België geboren zoon – en die keuze past Max Verstappen goed. “Ik voel me meer Nederlander en ik heb altijd Nederlanders om me heen gehad, dus het is voor mij volstrekt logisch dat ik voor Nederland uitkom, ondanks mijn Belgische geboortegrond. Een Nederlandse Grand Prix zou daarom best mooi zijn, maar ik denk dat dat nog ver weg is. Zandvoort of Assen? Ik zou Zandvoort kiezen, vanwege de geschiedenis, maar ook vanwege de uitdagende loop van het circuit.”

Als de RB14 goed genoeg is, kan hij om de titel strijden, maar voorlopig is teamgenoot Daniel Ricciardo zijn belangrijkste tegenstander. In de loop van 2017 begon Verstappen Ricciardo consistent in de kwalificatie af te troeven, wat de laatstgenoemde niet lekker zal hebben gezeten. Hoe kreeg Verstappen dat voor elkaar? “In het eerste jaar moest ik de auto leren begrijpen en meer ervaring opdoen, daar ligt een belangrijk deel van de achterstand die ik nog had. Maar ik hou ook meer van de nieuwe generatie auto met de bredere banden. Die past beter bij mijn rijstijl.” De Australiër vertelt desgevraagd zijn recept om Max van het lijf te houden. “De sleutel is aanpassingsvermogen. Wat zes maanden geleden voor Max werkte, werkt nu misschien niet meer, dáár ga ik me op richten.”

Toch heeft ook Jos Verstappen een patroon ontdekt in Ricciardo’s recente uitspraken over diens teamgenoot. Die zou de beste zijn die hij ooit heeft gehad, hem hebben gedwongen om nóg meer werk in zijn vak te steken en scherper te blijven. “Je merkt dat hij de hete adem van Max in zijn nek voelt”, zegt Verstappen Sr. “Als hij zulke uitspraken blijft doen, zouden die weleens in zijn kop kunnen blijven hangen. Tot nu toe hebben ze elk meningsverschil gemakkelijk uitgepraat. Vorig jaar zei Max na de aanvaring in Hongarije meteen ‘Sorry, mijn fout!’ en toen was de lucht geklaard. Ze kunnen het nog steeds goed met elkaar vinden, maar je weet nooit.” Ook teambaas Horner denkt dat het gemakkelijker is om zijn coureurs te managen zolang ze niet in de winnende auto zitten. “Ja, ze worden wat ongeduldig, maar dat kan ik wel aan. Zolang we niet de snelste zijn, werken ze toch vooral samen.” Verstappen zelf is daarmee eens. “We zijn dit seizoen al beter van start gegaan, maar eerst moeten we in de positie komen om samen te winnen. Daarna vechten we het onderling wel uit.”

Tekst Mattijs Diepraam Fotografie Aston Martin, Mattijs Diepraam, Getty Images

 


Print Friendly, PDF & Email




redactie Octane
Octane is een licentie van de gelijknamige Britse titel, maar streeft naar zo veel mogelijk eigen inhoud, met Nederlandse en Belgische liefhebbers en hun auto’s in de hoofdrol. Van de redactie maken deel uit Wil van Lierop (eindredactie), Carl de Vaal (art-director) en Ton Roks (hoofdredacteur).




Vorig bericht

McLaren Senna: de heftigste tot nu toe

Volgend bericht

Volvo XC40 Auto van het Jaar 2018




Uitgelicht

McLaren Senna: de heftigste tot nu toe

Volgens McLaren - en ook volgens ons - is de Senna de heftigste McLaren tot nu toe. Onlangs vlogen we naar Groot-Brittanië...

9 February 2018

Webdevelopment